Bautizan nueva especie de alga marina en honor a Rapa Nui

En la investigación participó el Dr. Erasmo Macaya, investigador asociado del Núcleo Milenio ESMOI (UCN-Ceaza) y la Universidad de Concepción (Mundo Acuícola).

Tras intensos estudios y muestreos, un equipo científico integrado por investigadores de Japón, Corea del Sur y Filipinas y en el que también participó el Dr. Erasmo Macaya, investigador asociado del Núcleo Milenio Ecología y Manejo Sustentable de Islas Oceánicas ESMOI (UCN-Ceaza), descubrió una nueva especie de alga endémica de la Isla de Pascua, la que fue bautizada como Hydroclathrus rapanuii y tuvo su presentación oficial en la revista Botánica Marina.

“El descubrimiento de nuevas especies es fundamental para el establecimiento de medidas de conservación para el mar de Rapa Nui, ya que lo que no se conoce no se valora y lo que no se valora no se conserva”, destacó el Dr. Macaya, quien desarrolla sus estudios al alero de la Universidad de Concepción y del ESMOI, centro de investigación que funciona al alero de la Universidad Católica del Norte (UCN) y del Centro de Estudios Avanzados en Zonas Áridas (Ceaza).

La Isla de Pascua posee cerca de 150 especies de algas descritas, de las cuales alrededor de un 10% son especies endémicas, es decir solo crecen en esa zona. Un porcentaje bajo en comparación a otros lugares del país, acota Mayaca, lo que se puede deber en parte a la escasez de estudios de biodiversidad de algas en Rapa Nui, tendencia que se espera revertir con descubrimientos e investigaciones de este tipo.

De esta manera, lo que se pensaba que era Hydroclathrus clathratus, una especie de alga parda ampliamente distribuida a nivel mundial, resultó ser una especie endémica de Rapa Nui, el alga Hydroclathrus rapanuii. Herramientas moleculares utilizadas por los científicos, permitieron definir esta nueva especie, tarea no fácil, debido a que en general las algas poseen morfologías simples, por lo que su clasificación no es sencilla. Además, corresponde a la primera alga que lleva el nombre de Rapa Nui, a modo de tributo a la isla, su gente y cultura.

Proceso investigativo

El muestreo, que se llevó a cabo entre marzo y noviembre del año 2016, contempló tres etapas. La primera consistió en ubicar y fotografiar a esta especie en su ambiente natural. Durante la segunda etapa Erasmo Macaya, biólogo marino formado en la UCN, recolectó ejemplares del alga a través de buceo apnea en diferentes sectores de la isla, principalmente en Vaihu. Finalmente, la especie fue trasladada al laboratorio para ser herborizada y depositada en sílica gel para los posteriores análisis genéticos.

Cabe destacar, que los análisis moleculares se llevaron a cabo en Japón, donde los investigadores amplificaron genes mitocondriales y del cloroplasto, y realizaron análisis filogenéticos, comparando genes con muestras colectadas en otras partes del mundo. Además, realizaron análisis morfológicos de la estructura interna y externa del alga.

La nueva especie se puede distinguir por sus estructuras reproductivas, el tamaño y morfología de sus células de la corteza y médula. Asimismo, es un alga de color café-amarillo, de textura y consistencia delicada, de hasta 10 cm de ancho y caracterizada por numerosos orificios en su superficie.

Algunos ejemplares herborizados de la nueva especie fueron depositados en el Museo Nacional de Historia Natural de Santiago y se espera dejar una muestra en un museo de Isla de Pascua.

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